Grupo chino generará valor agregado al litio en Chile, con importaciones desde Argentina / Chinese group will generate added value to lithium in Chile, with imports from Argentina

Octubre, 2023- En línea con los objetivos de la Estrategia Nacional del Litio, el presidente de Chile, Gabriel Boric, anunció desde Beijing una inversión por USD 233 millones para la generación de valor agregado al litio en Chile: la asignación de la segunda mitad de la cuota del carbonato de litio que produce SQM. El proceso se enmarca dentro del contrato que la minera chilena mantiene con Corfo (Corporación de Fomento de la Producción de Chile) hasta 2030, y que la obliga a entregar a precio preferente hasta un 25% de su producción teórica de litio a un productor especializado, seleccionado por Corfo, para impulsar actividades que agreguen valor al litio chileno.

El segundo proponente seleccionado -después de BYD, anunciado en abril pasado- resultó ser Yongqing Technology Co. Ltd. La compañía es filial de Tsingshan Holding Group, que controla el 92% de su propiedad, y se erige como la empresa privada número 18 de China, y la número 80 entre las empresas más grandes del gigante asiático, según Corfo.

Según detalló el organismo público, la propuesta seleccionada, denominada “Fase 1: Antofagasta Global Green Lithium Eco Industrial Park. Planta de material catódico de fosfato ferroso de litio (LFP)”, requerirá de una inversión estimada en US$233 millones y contempla producir en Chile 120.000 toneladas métricas anuales de material catódico del tipo LFP (LiFePO4). Según explicaron en Corfo anteriormente, el LiFeP04 es la fórmula de ferrofosfato de litio y corresponde a un material esencial para fabricar cátodos para las baterías.

La asignación corresponde al acceso preferencial de 11.244 toneladas por año de carbonato de litio grado batería (Li2CO3) que estaban disponibles en el mercado.

Sin embargo, para alcanzar la capacidad de producción de baterías de litio-ferrofosfato proyectada por Tsingshang, el holding no solo usará la materia prima que se extrae desde el Salar de Atacama, sino que también importará litio desde una de sus operaciones que actualmente desarrolla al otro lado de la cordillera. La gigante asiática está asociada con la francesa Eramet en el Salar Centenario Ratones en Salta, Argentina, consorcio que espera producir -en una primera fase- 24 mil toneladas de carbonato de litio, iniciando su producción a partir del segundo trimestre de 2024.

Si bien se desconoce el volumen exacto de importación de litio argentino que deberá realizar Tsingshan, la capacidad de producción informada más que duplica lo que elaborará el primer adjudicatario que tendrá la misma cuota de SQM. Ello porque BYD Chile, tras adjudicarse la misma cantidad de carbonato de litio en abril pasado, anunció que su proyecto, en Antofagasta, estaba diseñado para producir 50.000 toneladas año de material catódico del tipo LFP (LiFePO4), utilizando como insumo carbonato de litio.

En Centenario Ratones, Tsingshan ha sido el principal financista para la planta que desarrolla junto a Eramet. De los US$735 millones invertidos a la fecha, el holding asiático aportó US$450 millones mediante un aporte de capital, que se sumó a los US$285 millones que aportó la francesa desde abril de 2020. Con todo, la participación de cada una llega al 50,1% para Eramet y 49,9% para Tsingshan.

Cabe recordar que los contratos de Corfo con las empresas productoras de litio en Chile también obligan a la norteamericana Albemarle entregar una cuota de su producción a precio preferente. Corfo anunció que ese proceso se desarrollará durante el primer trimestre de 2024.

El anuncio sobre el arribo de Tsingshan al país viene a consolidar la participación de empresas chinas a la largo de la cadena de valor del litio chileno. Tianqi, otro gigante chino, cuenta con presencia desde 2018 en Chile, tras convertirse en el segundo accionista de SQM, donde actualmente tiene el 22% de la propiedad, detrás del 26% del grupo Pampa, ligado a Julio Ponce Lerou.

Tianqi busca expandir su presencia en el mercado del litio chileno. Entre sus planes se encuentran inversiones por US$4.000 millones para construir plantas para elaborar baterias de litio en el país. Sus planes también incluyen aumentar la participación que mantiene en SQM, pero éstos han sido truncados por la Fiscalía Nacional Económica (FNE), que en marzo pasado rechazó la solicitud para levantar las restricciones que le impiden participar en el gobierno corporativo de la minera privada chilena.

Sin embargo, dichas limitaciones no les impiden “participar en nuevas inversiones o licitaciones privadas como las anunciadas para el año 2024″, dijo recientemente la firma a Diario Financiero, aludiendo a otras de las definiciones de la estrategia nacional del litio que se mantienen pendientes: la protección ambiental y declaración de salares estratégicos, donde se pretende desarrollar alianzas público-privadas con control estatal.

Se espera que la inversión genere un total estimado de 668 puestos de trabajos una vez que alcance su capacidad máxima de producción, y compromete que un 90% de las personas trabajadoras serán chilenas.

(Fuente: Ministerio de Economía, Fomento y Turismo de Chile y La Tercera)

October, 2023- In line with the objectives of the National Lithium Strategy, the President of Chile, Gabriel Boric, announced from Beijing an investment of USD 233 million for the generation of added value to lithium in Chile: the allocation of the second half of the lithium carbonate quota produced by SQM. The process is part of the contract that the Chilean mining company has with Corfo (Corporación de Fomento de la Producción de Chile) until 2030, and which obliges it to deliver at a preferential price up to 25% of its theoretical lithium production to a specialized producer, selected by Corfo, to promote activities that add value to Chilean lithium.

The second selected proponent -after BYD, announced last April- turned out to be Yongqing Technology Co. Ltd. The company is a subsidiary of Tsingshan Holding Group, which controls 92% of its ownership, and is the 18th largest private company in China and the 80th largest in the Asian giant, according to Corfo.

According to the public agency, the selected proposal, called “Phase 1: Antofagasta Global Green Lithium Eco Industrial Park. Lithium ferrous phosphate (LFP) cathode material plant”, will require an estimated investment of US$233 million and contemplates producing 120,000 metric tons per year of LFP (LiFePO4) type cathode material in Chile. As explained by Corfo previously, LiFeP04 is the formula of lithium ferrophosphate and corresponds to an essential material to manufacture cathodes for batteries.

The allocation corresponds to the preferential access to 11,244 tons per year of battery grade lithium carbonate (Li2CO3) that were available on the market.

However, to achieve Tsingshang’s projected lithium-ferrophosphate battery production capacity, the holding company will not only use the raw material extracted from the Salar de Atacama, but will also import lithium from one of its operations currently being developed on the other side of the mountain range. The Asian giant is associated with the French company Eramet in the Salar Centenario Ratones in Salta, Argentina, a consortium that expects to produce -in a first phase- 24 thousand tons of lithium carbonate, starting production in the second quarter of 2024.

Although the exact volume of Argentine lithium imports to be carried out by Tsingshan is unknown, the reported production capacity more than doubles what will be produced by the first contractor that will have the same quota as SQM. This is because BYD Chile, after being awarded the same amount of lithium carbonate last April, announced that its project in Antofagasta was designed to produce 50,000 tons per year of cathode material of the LFP (LiFePO4) type, using lithium carbonate as input.

At Centenario Ratones, Tsingshan has been the main financier for the plant it is developing together with Eramet. Of the US$735 million invested to date, the Asian holding company has contributed US$450 million through a capital contribution, in addition to the US$285 million contributed by the French company since April 2020. With all this, the participation of each one reaches 50.1% for Eramet and 49.9% for Tsingshan.

It should be recalled that Corfo’s contracts with the lithium producing companies in Chile also oblige the North American company Albemarle to deliver a quota of its production at a preferential price. Corfo announced that this process will take place during the first quarter of 2024.

The announcement of Tsingshan’s arrival in the country comes to consolidate the participation of Chinese companies along the Chilean lithium value chain. Tianqi, another Chinese giant, has had a presence in Chile since 2018, after becoming the second shareholder of SQM, where it currently has 22% ownership, behind the 26% of the Pampa group, linked to Julio Ponce Lerou.

Tianqi seeks to expand its presence in the Chilean lithium market. Among its plans are investments of US$4 billion to build lithium battery plants in the country. Its plans also include increasing its stake in SQM, but these have been truncated by the National Economic Prosecutor’s Office (FNE), which last March rejected a request to lift the restrictions that prevent it from participating in the corporate governance of the private Chilean mining company.

However, these limitations do not prevent them from “participating in new investments or private bids such as those announced for 2024”, the firm recently told Diario Financiero, alluding to other definitions of the national lithium strategy that are still pending: environmental protection and declaration of strategic salt flats, where it intends to develop public-private alliances with state control.

The investment is expected to generate an estimated total of 668 jobs once it reaches full production capacity, with 90% of the workers expected to be Chilean.

(Source: Ministerio de Economía, Fomento y Turismo de Chile y La Tercera)