Chile licitará a privados permisos de exploración de litio el primer semestre de 2024 / Chile will tender lithium exploration permits to private companies in the first half of 2024

16 de Junio 2023- La estrategia chilena de litio ya cuenta con un documento formal, de 33 páginas, que fue publicado esta semana. Los privados que se adjudiquen las licitaciones tendrán la opción preferente de explotación futura, en asociación con una empresa del Estado. La estrategia detalla que el objetivo del Estado Chileno en el Salar de Atacama es subir la producción y, en el Salar de Maricunga, encomendó a Codelco buscar una solución que habilite el desarrollo de proyectos.

A casi dos meses del anuncio de la “Estrategia Nacional del Litio“, enunciada por el Presidente de Chile, Gabriel Boric el 20 de abril en cadena nacional, el gobierno publicó un documento de 33 páginas que detalla los objetivos de la política y calendariza sus hitos principales. El texto, colgado en la página gob.cl, ratifica la pretensión gubernamental de entrar al Salar de Atacama, “la mayor reserva de litio a nivel nacional, sobre el 90% del total”, dice, y entrega las primeras luces de la participación del sector privado en el desarrollo futuro de esta industria.

En la definición de la estrategia, el Presidente Boric afirmó que se establecería una red de protección “cumpliendo el compromiso de un 30% de ecosistemas protegidos al 2030″. El documento detalla que hoy “solo un 7,5% se encuentra bajo alguna figura de protección oficial”. El texto recuerda que un estudio de Sernageomin ha identificado 63 ambientes salinos, 45 de ellos salares y 18 lagunas salinas y que ese mismo organismo identificó a 18 salares como de “interés para una evaluación específica respecto a su potencial geológico para albergar proyectos de litio”.

El documento establece como uno de sus objetivos el involucramiento del Estado en todo el ciclo industrial del litio, pero también promueve asociaciones público-privadas. “El modo de asociación público-privada y el mecanismo de selección de socios privados pueden ser diversos dependiendo de las características de cada salar, la actividad (exploración versus explotación) y la presencia de incumbentes”, describe el documento.

Pero por primera vez establece una fecha concreta para ello. La intención del gobierno es licitar Contratos Especiales de Operación de Litio (CEOL) de exploración a privados “a partir del primer semestre de 2024, en aquellos salares catastrados por Sernageomin y que sean considerados susceptibles de explotación”. Y detalla lo siguiente: “La entrega pronta de CEOL de exploración obedece a la necesidad de avanzar de manera ágil con el catastro de recursos disponibles, para luego entrar en operaciones productivas. En caso de que los resultados de exploración muestren potencial, el privado tendrá la opción preferente de explotación futura en asociación con una empresa del Estado (Empresa Nacional del Litio, filiales de Codelco o Enami)”, agrega el documento, y recuerda algo que ya se había adelantado, en el sentido que aquellos salares que sean definidos como estratégicos “el Estado tendrá control de dicha asociación”.

En otro apartado del documento, se explica que el proceso de licitación para seleccionar a las empresa que realizarán la exploración en los salares “será pública, competitiva y transparente”, algo ya enunciado, pero agrega que “las ofertas técnicas deberán incluir, entre otras cosas: informes e instrumentos para mantener al Estado actualizado de la información recopilada, una propuesta de plan de generación de valor local y encadenamientos productivos, así como la estimación de impactos ambientales asociadas a cada proyecto”.

También se especifica que “a partir de 2023 se otorgarán CEOL de exploración y explotación a filiales de empresas del Estado –Codelco y Enami– en aquellos salares donde ya tienen proyectos en distintas etapas de desarrollo”, y que dichas compañía “podrán decidir si asociarse o no con un privado”.

El gobierno estima que los nuevos proyectos “demorarán en promedio entre 6-8 años en comenzar la producción”.

Maricunga: Codelco buscará solución

El documento menciona también el segundo salar en importancia actualmente: Maricunga. El texto lo incluye dentro del grupo de salares donde “no hay pertenencias sobre litio, por lo que cualquier proyecto de exploración o explotación con participación privada requiere de un CEOL”. Aquella afirmación podría causar controversia, ya que otras empresas como Minera Salar Blanco, Simbalik y Cominor, cuentan con pertenencias previas a 1979, lo que las habilitaría para explotar el litio. Además, Codelco tiene un CEOL sobre Maricunga, pero en 2022 ingresó un requerimiento para extender su titularidad sobre todo el salar, algo que el gobierno aún no resuelve.

Sin embargo, el texto sigue entregando a Codelco la preminencia sobre el salar. “En el Salar de Maricunga, donde actualmente existen diversas empresas interesadas en la explotación de litio, el Estado ha encargado a Codelco buscar una solución que habilite el desarrollo de proyectos”, señala.

Codelco tiene pertenencias sobre otro salar, Pedernales. El documento lo menciona, junto al de Atacama, como los dos únicos donde las pertenencias existentes son previas a 1979, año en que el litio fue declarado como mineral no concesible. En ese sentido, la estrategia define que “una filial de Codelco podría desarrollar un proyecto por sí solo o bien conformar una asociación público-privada con la cual comenzar la exploración y explotación del salar”.

En tanto para los Aguilar, Infieles, La Isla, Las Parinas y Grande, incluidos entre los depósitos sin pertenencias de litio, el documento detalla que “Enami ha solicitado al Ministerio de Minería un CEOL para constituir el Proyecto 5 Salares”.

El resto del cronograma

El documento también precisa otros plazos. Por ejemplo, detalla que la creación del Comité Estratégico de Litio y Salares “será formalizado en mayo”, cosa que ya ocurrió. Respecto de la participación del Estado en el Salar de Atacama, define como responsables a Corfo y Codelco, dando cuenta del inicio de las negociaciones de SQM. En ese yacimiento, el documento precisa uno de los objetivos de la negociación: “generar las condiciones que permitan elevar la producción en el Salar de Atacama”.

También se suma el inicio de un proceso de diálogos y participación con los diversos actores, a iniciarse “durante el año 2023″, donde se agregan a entidades públicas como el Ministerio de Desarrollo Social y Familia, al de Medio Ambiente y a Corfo. Sobre la creación del Instituto Tecnológico y de Investigación Público de Litio y Salares, señala que se estima su puesta en marcha en el primer semestre de 2024.

Finalmente, sobre la creación de la Empresa Nacional del Litio, recuerda que el envío del proyecto de ley “ocurrirá a fines del año 2023, recibiendo las contribuciones del proceso de diálogos”. También menciona el perfeccionamiento del Marco Institucional y Normativo para el adecuado Desarrollo de la Industria del Litio, hito que buscará “modificar y adecuar los cuerpos normativos que regulan la industria y sus instituciones (entre ellos, Cchen, DGA, Sernageomin, Ministerio de Minería, Institucionalidad ambiental), a presentarse dentro del primer semestre del año 2024″.

(Fuente: La Tercera)

June 16, 2023- The Chilean lithium strategy already has a formal 33-page document, which was published this week. The private bidders will have the preferential option of future exploitation, in association with a state-owned company. The strategy details that the Chilean State’s objective in the Salar de Atacama is to increase production and, in the Salar de Maricunga, it entrusted Codelco to seek a solution that will enable the development of projects.

Almost two months after the announcement of the “National Lithium Strategy“, announced by the President of Chile, Gabriel Boric on April 20 on national television, the government published a 33-page document detailing the objectives of the policy and scheduling its main milestones. The text, posted on the gob.cl website, ratifies the government’s intention to enter the Salar de Atacama, “the largest lithium reserve in the country, over 90% of the total”, it says, and provides the first indications of the participation of the private sector in the future development of this industry.

In defining the strategy, President Boric stated that a protection network would be established “fulfilling the commitment of 30% of ecosystems protected by 2030″. The document details that today “only 7.5% is under some form of official protection”. The text recalls that a Sernageomin study has identified 63 saline environments, 45 of them salt flats and 18 saline lagoons and that the same agency identified 18 salt flats as being of “interest for a specific evaluation regarding their geological potential to host lithium projects”.

The document establishes as one of its objectives the involvement of the State in the entire lithium industrial cycle, but also promotes public-private partnerships. “The mode of public-private partnership and the mechanism for selecting private partners may be diverse depending on the characteristics of each salt flat, the activity (exploration versus exploitation) and the presence of incumbents,” the document describes.

But for the first time it establishes a concrete date for this. The government’s intention is to tender Special Lithium Operation Contracts (CEOL) for exploration to private parties “as of the first semester of 2024, in those salt flats registered by Sernageomin and which are considered susceptible to exploitation“. And it details the following: “The prompt delivery of exploration CEOLs is due to the need to move forward in an agile manner with the cadastre of available resources, in order to then enter into productive operations. In the event that the exploration results show potential, the private company will have the preferential option of future exploitation in association with a State company (Empresa Nacional del Litio, subsidiaries of Codelco or Enami)“, adds the document, and recalls something that had already been advanced, in the sense that those salt flats that are defined as strategic “the State will have control of such association”.

In another section of the document, it is explained that the bidding process to select the companies that will carry out the exploration in the salt flats “will be public, competitive and transparent”, something already stated, but it adds that “the technical offers must include, among other things: reports and instruments to keep the State updated on the information gathered, a proposal for a plan to generate local value and productive linkages, as well as the estimate of environmental impacts associated with each project“.

It also specifies that “as from 2023, exploration and exploitation CEOLs will be granted to subsidiaries of State companies -Codelco and Enami- in those salt flats where they already have projects in different stages of development”, and that these companies “may decide whether or not to partner with a private company“.

The government estimates that the new projects “will take an average of 6-8 years to start production”.

Maricunga: Codelco will seek solution

The document also mentions the second most important salt flat at present: Maricunga. The text includes it within the group of salt flats where “there are no lithium properties, so any exploration or exploitation project with private participation requires a CEOL”. This statement could cause controversy, since other companies such as Minera Salar Blanco, Simbalik and Cominor, have pre-1979 holdings, which would enable them to exploit lithium. In addition, Codelco has a CEOL on Maricunga, but in 2022 it filed a request to extend its ownership over the entire salar, something that the government has not yet resolved.

However, the text still gives Codelco the preeminence over the salar. “In the Salar de Maricunga, where there are currently several companies interested in the exploitation of lithium, the State has charged Codelco with seeking a solution to enable the development of projects,” it states.

Codelco owns another salt flat, Pedernales. The document mentions it, along with the Atacama, as the only two where the existing holdings predate 1979, the year in which lithium was declared a non-concessionable mineral. In this sense, the strategy defines that “a subsidiary of Codelco could develop a project on its own or form a public-private partnership with which to begin the exploration and exploitation of the salar“.

For Aguilar, Infieles, La Isla, Las Parinas and Grande, included among the deposits without lithium belongings, the document states that “Enami has asked the Ministry of Mining for a CEOL to form the 5 Salares Project”.

The rest of the schedule

The document also specifies other deadlines. For example, it details that the creation of the Lithium and Salars Strategic Committee “will be formalized in May”, which has already occurred. Regarding the State’s participation in the Salar de Atacama, it defines Corfo and Codelco as responsible, and reports the start of negotiations with SQM. In this field, the document specifies one of the objectives of the negotiation: “to generate the conditions that allow to increase production in the Salar de Atacama”.

It also adds the beginning of a process of dialogue and participation with the various stakeholders, to be initiated “during the year 2023”, where public entities such as the Ministry of Social Development and Family, the Ministry of Environment and Corfo are added. Regarding the creation of the Technological and Public Research Institute of Lithium and Salt Flats, he points out that it is estimated to be launched in the first half of 2024.

Finally, on the creation of the National Lithium Company, he recalls that the sending of the bill “will occur at the end of 2023, receiving the contributions of the dialogue process”. It also mentions the improvement of the Institutional and Regulatory Framework for the adequate Development of the Lithium Industry, a milestone that will seek to “modify and adapt the regulatory bodies that regulate the industry and its institutions (among them, Cchen, DGA, Sernageomin, Ministry of Mining, Environmental Institutionality), to be presented within the first semester of the year 2024″.

(Source: La Tercera)