Chile: Diálogos ciudadanos para preservar salares estratégicos y protegidos / Chile: Citizen dialogues to preserve strategic and protected salt flats

Chile, 25 de Octubre 2023: Una de las definiciones más relevantes que aguardan los distintos actores interesados en desplegar la industria del litio en Chile podría tardar más tiempo de lo planificado. Se trata de la decisión que debe adoptar y comunicar el Ejecutivo sobre cuáles de los 63 ambientes salinos presentes el territorio -45 salares y 18 lagunas salinas- serán reservados para la creación de una red de salares protegidos, un 30% del total, así como también aquellos considerados susceptibles de explotación. En especial, los que sean calificados como estratégicos, ya que para ellos, la política gubernamental anunciada en abril tiene un pie forzado: el Estado deberá tener una participación mayoritaria en las alianzas público privadas que se creen para ese efecto.

Una de las complicaciones hasta ahora ha sido el lento avance del trabajo del Comité de Litio y Salares, instancia creada en mayo, pero que tuvo recién su segunda sesión de trabajo a finales de septiembre. Sin embargo, desde la llegada de Aurora Williams a la cartera antes liderada por Marcela Hernando, dicha instancia ha retomado el trabajo con reuniones mensuales y en su tercera sesión hubo definiciones: la decisión en torno a qué salares proteger y cuáles declarar como estratégicos deberá considerar los alcances del proceso de diálogos ciudadanos.

Estos encuentros comenzaron recién a mediados de octubre, específicamente en Copiapó. Hasta la Universidad de Atacama llegó el pasado viernes 13 la ministra Aurora Williams, iniciando la fase participativa donde tanto la sociedad civil como comunidades indígenas podrán entregar sus inquietudes y propuestas en torno al desarrollo de la estrategia nacional del litio. Así, Atacama se transformó en la primera región en comenzar con el proceso, pero aún restan otras cuatro más: Arica y Parinacota, Tarapacá, Antofagasta y la Región Metropolitana tendrán sus propios diálogos participativos, según informó el propio Ministerio de Minería, entre octubre y diciembre de este año.

Así las cosas, uno de los plazos comprometidos en el documento que contiene el calendario de implementación de la estrategia, publicado en junio por el Ejecutivo, se ve al menos presionado. Específicamente, los relacionados a la creación de la red de salares protegidos, cuyos criterios y procedimientos para definir áreas y estatus de protección quedó calendarizado para 2023. Dicha tarea fue delegada en específico a cuatro carteras: Medio Ambiente, como entidad responsable, además de Minería, Economía y Ciencias. Pero sobre esos criterios y procedimientos, las autoridades no han entregado hasta ahora ninguna definición.

Conocedores del avance de los procesos de diálogos reconocen dificultades en su implementación, ya que a pesar de los plazos se estrechan con el pasar de los días y semanas, en algunas de las regiones su lanzamiento no ha sido aún confirmado ante problemas logísticos y de agenda de las autoridades.

La definición de los salares que serán protegidos, y en especial aquellos que serán declarados estratégicos, es el paso previo necesario para una de las principales medidas anunciadas en abril: la licitación pública, calendarizada para el primer semestre de 2024, que entregará a privados contratos de exploración, cuyos resultados permitirán tener una opción preferente para solicitar luego un Contrato Especial de Operación de Litio (CEOL), en asociación con una empresa del Estado.

Con todo, en la tercera sesión del Comité de Litio y Salares los integrantes conocieron “una propuesta de diferentes mecanismos y fundamentos que podrían viabilizar la estrategia y avanzar de la forma más rápida posible en la exploración, extracción y/o beneficio de nuevos proyectos de litio en el país”, detalló Minería en un comunicado de prensa, agregando que “bajo este esquema se evaluaron criterios, requisitos, plazos y pertinencia de instrumentos para la celebración de contratos especiales de operación”.

La instancia esta semana fue presidida por la ministra de Minería, Aurora Williams, y contó con la participación de los titulares de Hacienda, Mario Marcel; Relaciones Exteriores, Alberto van Klaveren; Economía, Nicolás Grau; Medio Ambiente, Maisa Rojas, Ciencia, Tecnología, Conocimiento e Innovación, Aisén Etcheverry; y el vicepresidente de Corfo, José Miguel Benavente.

Por su parte, la ministra de Medio Ambiente, Maisa Rojas, destacó que «la Estrategia Nacional del Litio relevó la importancia de proteger la biodiversidad que sustentan los salares. Por eso, estamos trabajando en una propuesta de red de salares protegidos, coherentes con la meta 30×30, que plantea que el 30% de los ecosistemas representativos del planeta se encuentren protegidos al año 2030. La propuesta se encuentra en elaboración a partir de información que está recabándose para ser estudiada en profundidad, a fin de que la red de áreas protegidas sea pronto una realidad».

El Comité de Litio y Salares es la entidad a cargo de conducir y dinamizar la implementación de las diversas acciones contempladas en la estrategia, así como establecer las coordinaciones con otras carteras, instituciones públicas, gobiernos regionales y sector privado. Su Consejo Estratégico, liderado por el ministerio de Minería y la secretaría ejecutiva de Corfo, cuenta con el apoyo técnico de especialistas nombrados por cada uno de los consejeros, que elabora y profundiza en los asuntos que sean determinados tras cada sesión.

Según calendario, la instancia debiera sesionar a fines de noviembre, con el propósito de dar seguimiento y operativizar los siguientes pasos en la implementación y consolidación de la Estrategia Nacional del Litio. Además, para entonces, se espera contar con las propuestas de diseño del Instituto Tecnológico y de Investigación Público de Litio y Salares y la Empresa Nacional de Litio para la discusión de los miembros del comité.

(Fuente; RedMin y MInisterio de Economía, Fomento y Turismo de Chile )

Chile, October 25, 2023: One of the most relevant definitions awaited by the different actors interested in developing the lithium industry in Chile could take longer than planned. It is about the decision to be taken and communicated by the Executive on which of the 63 saline environments present in the territory -45 salt flats and 18 saline lagoons- will be reserved for the creation of a network of protected salt flats, 30% of the total, as well as those considered susceptible to exploitation. In particular, those that are qualified as strategic, since for them, the government policy announced in April has a forced footing: the State will have to have a majority participation in the public-private alliances that are created for that purpose.

One of the complications so far has been the slow progress of the work of the Lithium and Salt Flats Committee, a body created in May, but which only held its second working session at the end of September. However, since the arrival of Aurora Williams to the portfolio previously headed by Marcela Hernando, this body has resumed its work with monthly meetings and in its third session there were definitions: the decision on which salt flats to protect and which to declare as strategic will have to consider the scope of the citizen dialogue process.

These meetings began in mid-October, specifically in Copiapó. Minister Aurora Williams arrived at the University of Atacama last Friday the 13th, initiating the participatory phase where both civil society and indigenous communities will be able to submit their concerns and proposals regarding the development of the national lithium strategy. Thus, Atacama became the first region to begin the process, but there are still four more to come: Arica and Parinacota, Tarapacá, Antofagasta and the Metropolitan Region will have their own participatory dialogues, according to the Ministry of Mining itself, between October and December of this year.

Thus, one of the deadlines committed in the document containing the implementation schedule of the strategy, published in June by the Executive, is at least under pressure. Specifically, those related to the creation of the network of protected salt flats, whose criteria and procedures for defining areas and protection status are scheduled for 2023. This task was specifically delegated to four portfolios: Environment, as the responsible entity, as well as Mining, Economy and Science. However, the authorities have so far not provided any definition of these criteria and procedures.

Those familiar with the progress of the dialogue process recognize difficulties in its implementation, because although the deadlines are tightening as the days and weeks go by, in some of the regions its launching has not yet been confirmed due to logistical and agenda problems of the authorities.

The definition of the salt flats that will be protected, and especially those that will be declared strategic, is the necessary preliminary step for one of the main measures announced in April: the public bidding, scheduled for the first half of 2024, which will award exploration contracts to private companies, whose results will allow them to have a preferential option to apply for a Special Lithium Operating Contract (CEOL), in association with a State company.

However, in the third session of the Lithium and Salars Committee, the members were informed of “a proposal of different mechanisms and grounds that could make the strategy viable and advance as quickly as possible in the exploration, extraction and/or benefit of new lithium projects in the country”, detailed Minería in a press release, adding that “under this scheme, criteria, requirements, terms and pertinence of instruments for the conclusion of special operation contracts were evaluated”.

The meeting this week was chaired by the Minister of Mining, Aurora Williams, and was attended by the Ministers of Finance, Mario Marcel; Foreign Affairs, Alberto van Klaveren; Economy, Nicolás Grau; Environment, Maisa Rojas; Science, Technology, Knowledge and Innovation, Aisén Etcheverry; and the Vice-President of Corfo, José Miguel Benavente.

For her part, the Minister of the Environment, Maisa Rojas, emphasized that “the National Lithium Strategy highlighted the importance of protecting the biodiversity that sustains the salt flats. Therefore, we are working on a proposal for a network of protected salt flats, consistent with the 30×30 goal, which states that 30% of the planet’s representative ecosystems should be protected by 2030. The proposal is being developed based on information that is being collected to be studied in depth, so that the network of protected areas will soon become a reality.”

The Lithium and Salt Flats Committee is the entity in charge of leading and energizing the implementation of the various actions contemplated in the strategy, as well as establishing coordination with other portfolios, public institutions, regional governments and the private sector. Its Strategic Council, led by the Ministry of Mining and the executive secretariat of Corfo, has the technical support of specialists appointed by each of the councilors, who elaborate and deepen the issues that are determined after each session.

According to the calendar, the committee should meet at the end of November, with the purpose of following up and operationalizing the next steps in the implementation and consolidation of the National Lithium Strategy. In addition, by then, it is expected to have the design proposals of the Lithium and Salars Public Research and Technological Institute and the National Lithium Company for the discussion of the committee members.

(Source; RedMin y MInisterio de Economía, Fomento y Turismo de Chile )