Argentina: Sector del litio, señales del gobierno de Milei y probables cambios en políticas / Argentina: Lithium sector, signals from Milei’s government and future changes in policies

Argentina, 04 diciembre 2023: Las empresas del sector del litio esperan que se confirme a la autoridad del área. Además, anticipan que habría más flexibilidad para exportar. Podrían quedar atrás los proyectos de industria local de celdas de baterías

El litio fue un refuerzo importante para las exportaciones mineras en Argentina, que en 2023 y 2024 podrían consolidarse como el tercer complejo exportador de país, por detrás de la agroindustria y la energía. Sin embargo, la llegada a la presidencia de Javier Milei puede implicar cambios en las políticas sobre el sector. 

El recurso es de las provincias, pero la Administración Nacional puede intervenir por ejemplo fijando precios de referencia para la exportación, como lo hizo la AFIP en 2022. El Gobierno puede también promover distintas políticas de desarrollo, como el proyecto de industrialización y electromovilidad.

Ambas iniciativas son rechazadas o miradas de reojo tanto por las provincias como por los inversores. Y ambos intuyen que en estos casos, los unen más coincidencias que diferencias con lo que será el gobierno de Milei.

Hasta hace pocas horas, aún restaba por definir quien sería la persona que se ocupe de la Secretaría de Minería. El nombre que sonaba era Sergio Arbeleche, abogado especializado en minería y socio de Bruchou & Funes de Rioja, que incluso participó de un encuentro con la actual secretaria, Fernanda Ávila. Sin embargo, hoy se estaría confirmando que Flavia Royon, la actual secretaria de Energía, quedaría en ese lugar.

En la actualidad, la Argentina es el cuarto productor de litio del mundo. Integra la región del triángulo del litio (junto a Chile y Bolivia) que representan el 53,4% de los recursos de este mineral. En 2022 exportó por US$ 696 millones, una suba del 234% respecto al 2021. En los primeros diez meses del 2023 las ventas externas estuvieron apenas por debajo (US$683 millones) a las del todo el 2022, incluso en un escenario de precios internacionales más bajos.

Las inversiones en el litio, ubicadas en tres provincias del norte del país (Salta, Jujuy y Catamarca), se aceleraron durante los últimos años provenientes de todo el mundo: Estados Unidos, China, Corea del Sur, Francia, Canadá, Australia y Japón, entre otros. En los últimos meses aceleraron su desembarco las petroleras argentinas.

Este año Argentina pasó a tener tres proyectos en producción y ese número podría duplicarse en los próximos dos años, con cinco proyectos en fase de construcción. 

Reclamos y  miradas del sector

El sector minero argentino está a la espera de una devaluación y la apertura del cepo cambiario para motorizar las inversiones en oro, plata y cobre. La gran estrella es el litio, donde empiezan a madurar los desembolsos en el Noroeste Argentino (NOA); según espera este Gobierno, las exportaciones mineras podrían superar los 8500 millones de dólares en 2025, de los cuales algo más de u$s 5500 millones pueden llegar por las ventas de litio al exterior.

Los precios estuvieron bajando muy fuerte en los últimos meses, por lo que las multinacionales van a evaluar los proyectos más por el lado de los costos que por el volumen potencial de producción. La búsqueda de competitividad es crucial y hay que armar un buen esquema para las importaciones, el dólar, los impuestos y la infraestructura“, consideró un ejecutivo del sector.

Para Livent la empresa que produce hidróxido de litio en Catamarca y que está en plena fusión con Allkem, que produce carbonato de litio en Jujuy. las prioridades de la actualidad deben ser los marcos regulatorios, la estabilidad fiscal y las reglas claras. Además, reclaman por un régimen de exportación más flexible y la libre disponibilidad de divisas.  Desde esa empresa afirmaron que en los últimos años las discusiones respecto al rol del litio “han madurado” pero criticaron que el gobierno haya querido establecer precios de referencias” aludiendo que “no entendió el mercado”. También remarcaron que pareciera que con el nuevo gobierno “esas ideas de proyecto de ley de industrialización (producción celdas de batería  no van a ser la prioridad”.

Por su parte, desde la empresa que desarrolla proyectos en 243 mil hectáreas del norte argentino, aún en fases preliminares, destacaron el marco regulatorio argentino, afirmando que ha sido más lento el proceso de entrada, pero el código de minería elaborado en los 90′ es bueno, los gobiernos provinciales en general son pro actividad y las comunidades apoyan.

(Fuente: Bloomberg y El Cronista)

Argentina, December 4, 2023: Companies in the lithium sector are waiting for the confirmation of the authority in the area. In addition, they anticipate that there would be more flexibility to export. Local battery cell industry projects could be left behind.

Lithium was an important reinforcement for mining exports in Argentina, which in 2023 and 2024 could consolidate as the third export complex of the country, behind agribusiness and energy. However, the arrival of Javier Milei to the presidency may imply changes in the policies on the sector.

The resource belongs to the provinces, but the National Administration can intervene, for example, by setting reference prices for exports, as AFIP did in 2022. The Government can also promote different development policies, such as the industrialization and electromobility project.

Both initiatives are rejected or looked askance by both provinces and investors. And both have the intuition that in these cases, they are united by more coincidences than differences with what Milei’s government will be.

Until a few hours ago, the person who would be in charge of the Mining Secretariat was still to be defined.. The name that sounded was Sergio Arbeleche, a lawyer specialized in mining and partner of Bruchou & Funes de Rioja, who even participated in a meeting with the current Secretary, Fernanda Ávila. However, today it is being confirmed that Flavia Royon, the current Secretary of Energy, will occupy that position.

Argentina is currently the fourth largest lithium producer in the world. It is part of the lithium triangle region (together with Chile and Bolivia), which account for 53.4% of lithium resources. In 2022 it exported US$ 696 million, an increase of 234% compared to 2021. In the first ten months of 2023 external sales were just below (US$683 million) those of the whole of 2022, even in a scenario of lower international prices.

Investments in lithium, located in three provinces in the north of the country (Salta, Jujuy and Catamarca), accelerated during the last few years from all over the world: United States, China, South Korea, France, Canada, Australia and Japan, among others. In the last few months, Argentine oil companies have accelerated their disembarkation.

This year Argentina has three projects in production and this number could double in the next two years, with five projects in the construction phase.

Claims and views of the sector

The Argentinean mining sector is waiting for a devaluation and the opening of the exchange rate hedge to boost investments in gold, silver and copper. The big star is lithium, where disbursements are starting to mature in the Northwest of Argentina (NOA); according to the Government’s expectations, mining exports could exceed US$ 8.5 billion in 2025, of which a little more than US$ 5.5 billion could come from lithium sales abroad.

Prices have been dropping very sharply in the last months, so multinationals will evaluate projects more on the cost side than on the potential production volume. The search for competitiveness is crucial and it is necessary to put together a good scheme for imports, the dollar, taxes and infrastructure“, considered an executive of the sector.

For Livent, the company that produces lithium hydroxide in Catamarca and is in the process of merging with Allkem, which produces lithium carbonate in Jujuy, the current priorities should be regulatory frameworks, fiscal stability and clear rules. They also demand a more flexible export regime and the free availability of foreign currency. The company stated that in the last few years the discussions regarding the role of lithium “have matured” but criticized the fact that the government wanted to establish reference prices”, claiming that “it did not understand the market“. They also remarked that it seems that with the new government “those ideas of the industrialization bill (production of battery cells) will not be a priority”.

On the other hand, the company, which is developing projects in 243 thousand hectares in the north of Argentina, still in preliminary stages, highlighted the Argentine regulatory framework, stating that the entry process has been slower, but the mining code elaborated in the 90′ is good, the provincial governments are generally pro-activity and the communities are supportive.

(Source: Bloomberg y El Cronista)